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    Science & Techno

    Des fossiles de 66 millions d’année découverts

    01 avril 2019 21:30

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    Ces poissons ont été tués par l'impact d'un astéroïde responsable de l'extinction de 75% de la vie sur Terre et peut-être de celle des dinosaures. Parmi ces fossiles, plusieurs spécimens se révèlent être de nouvelles espèces.

    Une équipe de chercheurs a découvert aux États-Unis des fossiles extrêmement bien conservés de poissons tués il y a 66 millions d'années, au moment de l'impact d'un astéroïde responsable de l'extinction de 75% de la vie sur Terre et peut-être de celle des dinosaures.

    Ces fossiles de poissons et animaux ancestraux ont été découverts sur un site du Dakota du Nord, à 3 000 kilomètres du cratère de Chicxulub, où l'impact avec l'astéroïde s'est produit dans la mer des Caraïbes.

    Vagues géantes dans une mer intérieure

    Cette étude, à paraître lundi dans la revue scientifique Proceedings of the National Academy of Sciences, montre à quel point cet événement a eu un impact dévastateur très rapide sur des zones étendues, souligne son auteur principal, Robert de Palma, cité par le site spécialisé Eurekalert.

    "C'est comme un musée de la fin de la période du Crétacé sur une couche d'un mètre et demi d'épaisseur", décrit Mark Richards, l'un des auteurs et professeur de l'université californienne de Berkley, dans un communiqué de l'institution.

    Les secousses provoquées par l'impact de l'astéroïde ont engendré des vagues géantes dans une mer intérieure de ce qui est maintenant le Dakota du Nord, qui, en atteignant une rivière proche abritant des poissons, en a inversé le courant.

    Des torrents de pierres et de débris se sont abattus sur eux, avant qu'une deuxième vague ne vienne les enterrer. Ils se sont ensuite fossilisés avec le temps.

    De nouvelles espèces découvertes

    "Un enchevêtrement de poissons d'eau douce, de vertébrés terrestres, d'arbres (...) et d'autres créatures marines ont été compactés dans cette couche", explique Robert de Palma. Avant même d'être tués, les poissons avaient inhalé des ejecta - des fragments propulsés par l'impact de l'astéroïde, pointent les chercheurs, qui en ont retrouvé des morceaux dans leurs branchies. Certains poissons sont peut-être morts du fait d'en avoir ingéré, estiment-ils.

    "Au moins plusieurs spécimens se révèlent être de nouvelles espèces, et d'autres sont les meilleurs exemplaires de leur genre", s'est réjoui M. DePalma.

    "Nous regardons un enregistrement instant par instant de l'un des événements les plus importants de l'histoire de la Terre. Aucun autre site n'en porte la trace comme celui-là."

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