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    Astéroïde

    Astéroïde : les scientifiques n’ont jamais rien vu de pareil

    14 févr. 2019 21:30

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    Ultima Thule, l’astéroïde le plus lointain jamais observé par l’humanité, à plus de 4 milliards de kilomètres de la Terre, n’a pas fini de surprendre la communauté scientifique. Survolé par la sonde américaine New Horizons le 1er janvier dernier, l’objet de 33 km de diamètre est apparu sur les écrans de la Nasa sous une forme inattendue.

    Les premières images transmises par la sonde ont en effet révélé qu’Ultima Thule n’est pas d’allure sphérique comme on pouvait logiquement s’y attendre, mais se présente plutôt comme un bonhomme de neige.

    Les scientifiques ont d’abord cru au produit de la fusion de deux petits astéroïdes.Mais en analysant les nouvelles données envoyées par la sonde, les chercheurs de la mission New Horizons, ont fait une autre découverte, sans précédent depuis que l’Homme scrute le système solaire.

    Une forme mystérieuse

    Si Ultima Thule est unique, c’est parce que ses lobes sont relativement plats. «Nous n’avons jamais rien vu de pareil en orbite autour du Soleil », a déclaré Alan Stern, chercheur principal de la mission New Horizons, en évoquant la forme de l’astéroïde que l’on pourrait décrire comme l’assemblage d’une crêpe épaisse et d’un galet.

    « Les nouvelles images créent des énigmes scientifiques sur la façon dont un tel objet pourrait s’être formé », a ajouté Alan Stern, qui attend, avec son équipe, de pouvoir exploiter l’ensemble des informations transmises par la sonde pour percer les mystères de cette structure céleste.

    Mais les scientifiques devront se montrer patients : compte-tenu de la distance qui sépare New Horizons de la Terre, il faudra deux ans pour disposer de la totalité des informations recueillies par la sonde.

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